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French AFU Cancer Committee Guidelines Update 2022–2024: Adrenal tumor –  Assessment of an adrenal incidetaloma and oncological management

Référence : Prog Urol, 2022, 15, 32, 1040-1065

The objective of this publication is to recall the initial work-up when faced with an adrenal incidentaloma and, if necessary, to establish the oncological management of an adrenal malignant tumor.

Material and methods

The multidisciplinary working group updated French urological guidelines about oncological assessment of the adrenal incidentaloma, established by the CCAFU in 2020, based on an exhaustive literature review carried out on PubMed.


Although the majority of the adrenal masses are benign and non-functional, it is important to investigate them, as a percentage of these can cause serious endocrine diseases or be cancers. Malignant adrenal tumors are mainly represented by adrenocortical carcinomas (ACC), malignant pheochromocytomas (MPC) and adrenal metastases (AM). The malignancy assessment of an adrenal incident includes a complete history, a physical examination, a biochemical/hormonal assessment to look for subclinical hormonal secretion. Diagnostic hypotheses are sometimes available at this stage, but it is the morphological and functional imaging and the histological analysis, which will make it possible to close the malignancy assessment and make the oncological diagnosis.


ACC and MPC are mainly sporadic but a hereditary origin is always possible. ACC is suspected preoperatively but the diagnosis of certainty is histological. The diagnosis of MPC is more delicate and is based on clinic, biology and imagery. The diagnosis of certainty of AM requires a percutaneous biopsy. At the end, the files must be discussed within the COMETE – adrenal cancer network (Appendix 1).

Le texte complet de cet article est disponible en PDF.
French AFU Cancer Committee Guidelines Update 2022–2024: Adrenal tumor –  Assessment of an adrenal incidetaloma and oncological management
Recommandations du Comité de cancérologie de l’Association Française d’Urologie – actualisation 2022–2024 : conduite à tenir face à un incidentalome surrénalien et prise en charge carcinologique
English version

This article provides urologists with recommendations for an initial diagnostic work-up and the management (surveillance or surgery) of unilateral adrenal incidentaloma. Therapeutic management is also described for malignancy assessments that are suspect. This is based on the recommendations established by the CCAFU in 2020 [1] and on the scientific literature available on PubMed in 2022.


An adrenal incidentaloma (AI) is a supracentimetric adrenal mass detected by chance on radiological examination performed for another reason. Therefore, it is not discovered during neoplastic staging or exploration for hypertension.

The incidence varies from 3% to more than 10% in adults and increases with age [2, 3].

In the vast majority of cases, it appears to be a non-secreting benign adenoma that should be monitored or even ignored if there is no symptomatology. Malignant adrenal tumours are rare. Therefore, if they are suspected, this justifies multidisciplinary management involving the surgeon, endocrinologist, oncologist, nuclear medicine physician and radiologist, if possible, in an expert centre (in France the ENDOCAN-COMETE “Adrenal Cancers” network, accredited by the National Cancer Institute) and internationally (ENSAT in Europe) (Recommendation table 1).


The probability of malignancy in AI is low (<5%) [1]. The main histological types and the relative impact according to several bibliographic sources are presented in Table 1. Malignant neoplasms of the adrenal gland are either primary, which affect the cortex of the gland [adrenocortical carcinoma (ACC) or malignant adrenocortical carcinoma], or the medulla [malignant phaeochromocytoma (MPC)], or secondary (bronchopulmonary cancer in particular, and more rarely, melanoma, breast, kidney, ovarian, colon, hepatocellular cancer, etc.) Therefore, adrenal metastases (AM) rarely involve adrenal incidentalomas (synchronous discoveries during staging or metachronous during follow-up). Exceptional primary lymphomas, which are mostly bilateral, will not be treated here.


The aim of an aetiological assessment of an AI is to determine whether or not surgery is indicated.

Clinical assessment

Interview and clinical examination of AI

The interview aims to identify:

a personal history of neoplasia;
familial or associated pathology that indicates a genetic predisposition syndrome for adrenal tumours;
clinical signs suggestive of underlying neoplasia;
signs of subclinical hormonal hypersecretion (hypertension (HTN), diabetes, etc.) (Table 2) and possible signs of malignancy (palpable mass, rapid onset of symptoms such as low back pain, occult fever, anorexia, weight loss). If available, prior imaging is checked.

Clinical examination and interview according to the type of adrenal tumour
Adrenocortical carcinoma

ACCs are sometimes asymptomatic, but in most instances, they are secretory (50 to 60% of the cases) with hypersecretion of:

cortisol, detectable through Cushing's syndrome ( 30%);
androgens with symptoms of virilisation (acne, hirsutism or other signs of virilisation) in women ( 20%). One third of virilising tumours are malignant;
oestrogen with signs of feminisation (gynaecomastia) in men ( 10%). Feminising tumours are almost always malignant [5];
mixed secretion ( 35%).

ACCs are almost always sporadic. However, certain congenital and/or hereditary diseases may exceptionally be associated with them (MEN type 1, Lynch syndrome, Li-Fraumeni syndrome, Gardner syndrome), and questions should be routinely asked concerning such diseases.

Phaeochromocytoma (PC) and malignant PC (MPC)

There is no histological criterion to formally differentiate MPC from PC. Only the presence of metastasis in the initial or follow-up assessment confirms malignancy. Therefore, all PCs should be monitored.

Only 20% of PCs are asymptomatic [6]. The clinical picture for PC (due to an excess of catecholamines) may include: HTN with hypokalaemia, orthostatic hypotension, altered general health, constipation and pallor due to peripheral vasoconstriction (symptoms secondary to catecholaminergic hypersecretion). The typical symptomatic triad known as the “Menard triad” (pulsatile headaches, heart palpitations and tachycardia and profuse sweating) is inconsistent.

The most common metastatic sites are the bone followed by the lungs, lymph nodes and liver [7].

Exceptionally, the symptomatology related to MPC metastases (bone pain, fever, altered general health, etc.) is what leads to the discovery of the disease. The persistence of clinical signs after adrenalectomy for PC is suggestive of residual metastases and therefore of MPC [1].

Ten percent of MPCs may occur in the context of genetic diseases such as multiple endocrine neoplasia syndrome [8], von Hippel-Lindau disease, mutation in the succinate dehydrogenase subunit B (SDHB), neurofibromatosis type 1, Sturge-Weber syndrome, and tuberous sclerosis [1]. Therefore, in case of MPC, a hereditary context should be routinely ruled out.

Oncogenetic consultation is recommended if a genetic disease or bilateral PC is suspected, and in young patients (under 45years of age) [9].

Adrenal metastasis (AM)

In most instances, AM is asymptomatic. Metastases do not usually cause adrenal insufficiency as loss of endocrine function would require the destruction of at least 90% of the glandular tissue.

Paraclinical assessment

Before re-evaluating imaging criteria, a minimum biochemical assessment should be performed.

Biochemical assessment

In addition to fasting blood sugar, hormone measurements are recommended. The biochemical assessment recommended by ENS@T is described in Table 3. The dexamethasone test is essential to reveal a secreting tumour with normal cortisol levels (e.g., a subclinical adrenocortical adenoma).

Second-line biochemical tests

A genetic assessment is only performed if there is an indication of a hereditary context, particularly in case of phaeochromocytoma.

A complementary hormonal assessment may be considered in an endocrinology setting.

Radiological assessment

The imaging criteria favoring a benign tumor are summarized in Table 4.

CT scan

The characteristics of the scan performed (regions, phases before and after injection) depend on the biochemical work-up and therefore on the diagnostic orientation. This data should be available to the radiologist. Important criteria for the characterisation of an AI are listed below.

Tumour size

The size of an AI can be predictive of its malignancy regardless of the imaging modality. The proportion of malignant tumours above 6cm is 25%, while it is less than 2% for masses of less than 4cm [10]. For adrenocortical carcinomas, the specificity of the malignancy diagnosis is 52, 80, 95 and 98% respectively for diameters>4cm,>6cm,>8cm or>10cm [1].

For PCs, the specificity of the malignancy diagnosis is 20, 65 and 89% respectively for diameters of 4cm, 6cm and 8cm [11].

Other CT features

Spontaneous density , in addition to size, is one of the most robust aetiological criteria. It makes it possible to differentiate adenomas, rich in microscopic fat, from malignant lesions, which are poorer in fat [10]. Therefore, below the threshold of 10 HU, benignity is almost certain, with a specificity of approximately 98% [12]. However, with this approach, approximately 30% of lipid-poor adenomas have a density greater than 10 HU. Therefore, an injection (acquisition: said to be early despite a portal venous phase of 60s followed by a delayed phase of 10 to 15minutes) makes it possible to correct certain diagnoses of adenoma [13].

The washout is thereby calculated. It reflects the rate of release of the contrast medium from the tumour after enhancement. Hypervascular tumours have a high (>60%) and potentially rapid absolute washout rate, which is suggestive of an adenoma. However, certain hypervascular tumours such as phaeochromocytoma or certain metastases (kidney, melanoma) have these same characteristics.

Second-line examinations
Magnetic resonance imaging (MRI)

Abdominal MRI provides no additional diagnostic information compared to CT (the sensitivity and specificity are lower: 78 and 87% respectively in tissue characterisation [10]). A complementary MRI is not required for a diagnosis already established by CT scan. An unambiguous finding of an adenoma for an AI detected on MRI (in-phase and out-of-phase T1 signal drop) does not require complementary CT scanning.

MRI would provide a better assessment of local and venous invasion of a potentially malignant tumour, due to better contrast resolution. On the other hand, it is a surveillance tool for young patients, to limit repeated irradiation.

Nuclear imaging

18-FDG positron emission tomography (PET) . When there is a hypermetabolic adrenal lesion with 18F-FDG, four malignant diagnoses should be considered: MPC, ACC, AM or lymphoma. Benign hypermetabolic lesions are PC, secretory adenoma or inflammatory pathologies (sarcoidosis, granulomatosis). It is also now authorised in France when an adrenal incidentaloma has been identified [14].

A tumour SUVmax/liver SUVmax ratio1.45 is highly predictive of malignancy [15].

If ACC is suspected, 18FDG PET is the reference scintigraphic examination, both at the diagnostic phase and for follow-up [16, 17].

In practice, 18FDG PET is considered for any AI that can potentially be treated surgically.

Positron emission tomography with 18F-DOPA (Fluoro-18-L-Dihydroxyphenylalanine) at the somatostatin receptor ( 68 Ga-DOTATOC) . If PC is suspected, the tracer of choice is 18F-DOPA as this is the most sensitive [18]. It is useful for a positive diagnosis and to identify possible secondary locations, with sensitivity of almost 100%.

It can be combined with 18-FDG [19].

DOTATOC is the most sensitive examination in the staging of paraganglioma and therefore in cases of suspected MPC. It allows to verify whether patients with suspected metastatic MPC are eligible for radioisotope therapy with 177Lu-DOTATATE.

Iodine-123 meta-iodo-benzylguanidine (123-I-MIBG) scintigraphy . It uses a specific adrenal medulla tracer and is used less and less at the diagnostic stage. It is still indicated when 18F-FDOPA PET is unavailable.

It is also essential to verify whether patients with suspected metastatic MPC are eligible for radioisotope therapy [20] (Recommendation table 2).

The role of percutaneous biopsy

A percutaneous biopsy is rarely useful. Its indication is limited to the suspicion of AM, in case of a history of neoplasia [21].

It is contraindicated in case of PC, which should be formally ruled out (risk of malignant hypertension on catecholamine release) [4]. Exceptionally, it may be necessary to confirm a diagnosis of adrenal lesion that is metastatic de novo and unresectable (in which case it should be associated with anti-SF1 immunohistochemistry labelling) except if MPC is suspected.

If ACC is suspected, it is contraindicated [16] because of the risk of tumour dissemination due to capsular rupture [1] (Recommendation table 3).

Therapeutic management

The treatment recommendations are presented in the form of decision algorithms. The first proposes management of AI based on the results of the initial assessment (Figure 1). Specific algorithms are proposed for suspected ACC (Figure 2) and suspected MPC (Figure 3).

Figure 1
Figure 1. 

Algorithm for AI management. FDG PET: fluorodeoxyglucose (18FDG) positron emission tomography; MDTM: multidisciplinary team meeting; ACC: adrenocortical carcinoma; MPC: malignant phaeochromocytoma; * cf. specific algorithms.

Figure 2
Figure 2. 

Decisional algorithm for ACC. ACC: adrenocortical carcinoma; FDG PET: fluorodeoxyglucose (18FDG) positron emission tomography; tx: treatment; R0: negative histological margin; LND: lymphadenectomy; Rx: not-evaluable margin; R1: positive histological margin.

Figure 3
Figure 3. 

Decisional algorithm for MPC. Abbreviations: PC: phaeohromocytoma; MPC: malignant phaeochromocytoma; R0: negative histological margin; Rx: non-evaluable margin; R1: positive histological margin; Tx: treatment. Key: Systemic tx=Antiangiogenic (ex: Sunitinib) and/or chemotherapy with CVD or Temozolomide. Palliative management=Systemic tx±Focal tx (thermal energies or chemo-embolization for liver metastases)±External radiotherapy±Bone consolidation strategy (cementopalsty, bisphosphonates, miscellaneous bone resorption inhibitors, …). Specific nuclear imaging=PET scan (68Ga-DOTATOC±18F-FDG±18F-DOPA PET) or MIBG scintigraphy.

Unspecified adrenal incidentaloma (non-secreting, non-suspicious)


An asymptomatic, non-functioning unilateral adrenal mass with benign features detectable on imaging should not be treated surgically.

In all other cases, an individual approach is recommended [4].


The majority of adrenocortical carcinomas are>6cm in size at diagnosis [16, 22]. Therefore, surgical excision is recommended for any adrenal incidentaloma larger than 4cm [4].

Radiological appearance

Regardless of size, any adrenal mass that radiologically causes a suspicion of malignancy (local infiltration, suspected metastasis) should be discussed at an expert centre for excision.

Hormonal activity

Overt or paucisymptomatic adrenal hypersecretion is an indication for surgery, after endocrinological confirmation.

When it is clinically silent, it warrants multidisciplinary discussion prior to excision. For subclinical cortisol-producing adenomas (CPA), surgery is not routinely recommended. Several studies show that progression to full-blown Cushing's syndrome occurs in less than 3% of patients (Recommendation table 3).

Surgical technique
General principles

Adrenalectomy for AI should, in principle, be oncological without tumour invasion.


A laparoscopic approach is recommended if the tumour is unilateral6cm and there is no evidence of invasion of adjacent structures.

With a laparoscopic excision, the gland and periadrenal fat are removed en bloc , using a retrieval pouch.

If there is any doubt about local invasion, a risk of tumour invasion or incomplete resection, laparotomy is recommended immediately or by early conversion [4] (Recommendation table 4).

Indication and modalities

Patients with unspecified AI who do not undergo surgical resection de novo should be monitored [4].

The recommended interval for CT or MRI without contrast is 6 and 12months.

Any increase in volume of more than 20% or in the major axis of more than 5mm during this interval should lead to adrenalectomy. Progression below this threshold is an indication for additional imaging between 6 and 12months [4].

Surveillance by imaging of stable non-secreting AI<4cm can be discontinued after 5years, which is not the case for clinical surveillance [23].


When a non-secretory AI is benign on initial imaging (Table 4) and is<4cm:

no complementary exploration is warranted [4];
no surveillance is recommended in the absence of clinical progression [24] or worsening of comorbid conditions (hypertension, NIDDM).

In a meta-analysis of 4121 patients with non-functional adrenal lesions, the mean tumour growth was 2mm over a median of 52.8months of follow-up; only 2.5% of the patients had a tumour enlargement of 1cm or more, and no adrenocortical carcinoma developed in any of the patients [25].

Suspected ACC


A suspicion of ACC is based on a number of arguments at the initial work-up and the surgical indication is applied for any localised form, therefore, in principle resectable, i.e., half of the cases. It is recommended to perform surgery in a COMETE expert reference centre. The formal diagnosis is made a posteriori (pathology tests and follow-up).

Surgical technique
Surgical principles

The absence of a positive margin, capsular rupture and any other event with a risk of dissemination is crucial for these stages, which are curable only by surgery [26]. Sacrifice of adjacent structures is not justified as long as the resection meets these requirements [27, 28] and does not alter survival for localised stages.

Lymphadenectomy is recommended for staging purposes. The limits are still being debated.


A subcostal incision is the preferred approach [29].

Despite the lack of randomised trials, by consensus, laparotomy is recommended for known or suspected ACC [16, 22]. A subcostal incision is the preferred approach [29].

NB: Calcatera's series [29] showed that conversion to laparotomy decreased survival (60% survival at 1year compared to 80% in case of an entirely laparoscopic procedure). Some retrospective laparoscopic studies have been able to report disease-specific and recurrence-free survival comparable to laparotomy [31] while others suspect that a laparoscopic approach may negatively impact overall survival as of stage 2 [29]. According to Long and Miller in a 2012 retrospective study, overall survival could be negatively impacted as of stage 2, in case of a laparoscopic procedure [29].

In stages 1 and 2 [T1-2 N0 M0 (Table 5)] (cf. section Approach ), the laparoscopic approach is possible under certain conditions. It can only be considered for tumours with a low risk of malignancy (size<6cm, low FDG-PET SUV) and with conditions favourable to R0 surgery (no sign of local infiltration on imaging, an experienced surgeon). The approach should be transperitoneal in lateral decubitus position. Robot-assisted transperitoneal adrenalectomy could have the same indications, advantages and limitations as standard laparoscopy [32]. Retroperitoneoscopy is formally contraindicated in case of suspected ACC, even if it is less than 4cm in size [22].

In stage 2 [T2N0M0 (Table 5) of more than 6cm and more] (cf. section Approach ), ENSAT contraindicates laparoscopy [22] due to more frequent early local recurrences [23]. According to Long and Miller, in a 2012 retrospective study, overall survival could be negatively impacted, as of stage 2 in case of a laparoscopic procedure [29].



Adrenalectomy should be validated in a specialised MultiDisciplinary Team Meeting (MDTM).

It should be performed by a surgical and anaesthetic team trained in the management of adrenal secretory syndromes to ensure perioperative mortality of less than 3% [33].

If MPC is suspected, the treatment is usually multimodal. Surgery is only considered if complete surgical excision of the adrenal gland or even the metastases is possible.

Surgical technique
General principles

Adrenalectomy, regardless of the approach, is in principle oncological (radical adrenalectomy with removal of the fatty-cell environment, if possible, without tumour invasion…). It is recommended to extend the resection to the periadrenal fat as the prognosis of PC is difficult to assess. However, sacrificing adjacent structures is not recommended in case of non-suspect PC.

The malignant forms (10–20%) progress relatively slowly, which makes an R1 excision on a small surface preferable to a procedure with a risk of morbidity or functional sequelae in the long run.

The main adrenal drainage vein should be ligated/sectioned as soon as possible to limit catecholaminergic release and therefore intraoperative blood pressure fluctuations [34].

After removal of the tumour, a major drop in BP can be observed. Therefore, this surgical procedure requires close collaboration with an experienced anaesthetist who is prepared to deal with frequent sudden perioperative haemodynamic fluctuations.

In case of MPC, the aim of surgery is macroscopically complete removal of all tumour locations within negative margins (adrenal and metastatic). Sacrifice of adjacent organs is indicated if there is any doubt of invasion. The indication for routine lymphadenectomy is debated and it cannot be recommended in current practice even in case of MPC [35].


According to a multicentric study, the risk factors for conversion from laparoscopy to laparotomy are a tumour size>6cm and a significant number of intraoperative hypertensive episodes>200mmHg [36].

The expert opinion is that the 6cm threshold would therefore be a reasonable limit for the laparoscopic approach [37].

The approach for non-suspect PC

When possible/reasonable, laparoscopy allows for less tumour mobilisation, which limits blood pressure fluctuations and accelerates recovery [38].

Two laparoscopic approaches are then possible: the transperitoneal approach in lateral decubitus position, which is the most frequent, possibly robot-assisted [39], and the retroperitoneal approach. The transperitoneal approach is preferred because the usual anatomical landmarks of digestive and endocrine surgeons are the ones used, conversion to laparotomy is easier and exposure is possible by mobilising adjacent organs. Retroperitoneoscopy is feasible even though one retrospective study showed that episodes of arterial hypotension (mean arterial pressure<60mmHg) were more frequent than with anterior laparoscopy [34], although advances in medical preparations (calcium channel blockers, alpha-adrenergic blocking agents) and anaesthetic protocols are improving these intraoperative blood pressure fluctuations.

In case of a large PC (usually>6cm), a laparotomy de novo is recommended. The limit is, in practice, between 5 and 7cm (depending on the teams, the experience of the operator and the morphotype of the patient) [36].

Approach in case of suspected MPC

In case of (metastatic) MPC, laparotomy is recommended [36] in order to minimise the risk of tumour invasion and to be able to perform a complete excision (R0) guided by preoperative imaging and the intraoperative findings.

Adrenal metastasis

Single adrenal metastases are often confined to the adrenal gland and laparoscopic adrenalectomy is a safe technique for excision with healthy margins, while reducing morbidity. If there is evidence of surrounding tissue invasion intraoperatively, the procedure should be converted to a laparotomy [40].

Postoperative oncological diagnosis

Pathological diagnosis: multiparametric scores

If there is any doubt as to whether or not the tumour is of cortical origin, an immunohistochemical examination of steroidogenic factor-1 (SF-1) expression should be routinely performed because it is the most sensitive and specific adrenal cortex marker [41].

In proven ACC, the pathological examination is crucial. It is used to establish the pTNM stage, the “R” resection status and to calculate a multiparametric score on which the diagnosis of malignancy is based. Currently, the most widely used is the Weiss histo-prognostic score [42]. It is based on 9 criteria rated 0 or 1. Malignancy is diagnosed when a localised tumour has a Weiss score3 and/or in the event of local invasion or distant metastases [1, 22].

There are others, particularly for tumours for which the Weiss score is unsuitable (Lin Weiss Bisceglia [43], or Helsinki [44] score).

In case of a doubtful diagnosis of ACC, a centralised rereading of the slides should be performed within the COMETE network. Double reading is recommended within the network.

TNM and ENSAT classification

In case of preoperative suspicion, the cTNM stage is assessed preoperatively and is useful for therapeutic management. The 8th edition of the TNM (2016) is authoritative (Table 5) [45]. The pTNM is postoperative. It is a major prognostic factor for relapse and survival in ACC.

The ENSAT classification [22] has a prognostic value:

stage 1: T1 N0 M0;
stage 2: T2 N0 M0;
stage 3: T1/2 N1 M0 or T3/T4N0/1 M0;
stage 4: T1-4 N0-1 M1.

Other histological prognostic factors

The resection status (“R”) of the primary tumour.

Ki-67 cell proliferation index assessed by immunohistochemistry.

After R0 resection, an index of<10% corresponds to a low risk of recurrence (without the need for adjuvant therapy). A Ki-67 index>20% indicates a high risk of recurrence (even R0, adjuvant therapy is recommended). A Ki-67 index between 10 and 20%, regardless of the stage or R status, indicates an intermediate risk of recurrence.

Advanced age [46] and cortisol secretion [47] appear to be associated with a bleaker prognosis.


In general, the histological diagnosis of PC is not problematic, but the criteria for malignancy are debated [48]. At present, the only formal proof of malignancy is the invasion of adjacent organs or distant metastases [8, 48, 49]. In theory, all PCs have the potential to be malignant [50].

In practice, vascular or capsular invasion, the presence of necrosis or mitoses is criteria for a high risk of malignancy without being systematically associated with metastases.

In other cases there are several scores to assess the risk of malignancy, although they are not validated [51]. The most widely used is the Phaeochromocytoma of the Adrenal Gland Scaled Score (PASS) [15]. This score is based on 12 histological parameters and is scored out of 20 points. A score of less than 4 is in favour of benignity and more than 6 is in favour of malignancy. The more recent GAPP (Grading system for Adrenal Phaeochromocytoma and Paraganglioma) score, common for phaeochromocytomas and paragangliomas, defines a metastatic risk [49].

Adrenal metastasis

Primary cancers are mainly lung cancer (35%), kidney cancer, breast cancer, malignant melanoma, stomach cancer, colorectal cancer and lymphoma. An isolated adrenal location is rare, but it often remains confined to the gland, hence the interest of surgical excision [1].

Adrenal metastases are classified as M+ in the TNM classification of primary cancer (Recommendation table 5).

Oncological surveillance
Adrenocortical carcinoma

After complete resection, lifelong surveillance by clinical and radiological assessment (TAP scan or abdominal MRI combined with chest CT or 18FDG PET scan) is recommended.

The modalities are adapted to the risk of relapse although no monitoring frequency is validated. For the first two years, surveillance is usually every 3months. It is then at a frequency which is appropriate to the risk. After 10years of surveillance with negative results, patients are monitored at least every 5years.

After a secretory ACC, regular hormonal tests should be performed [22].

Malignant phaeochromocytoma

MPCs are monitored for life, as there can be a recurrence very late in life. Most of the times, it is based on plasma or urine metanephrine measurements alone, but some combine this with imaging [52].

A maximum of every six months is recommended in the first year. Thereafter, it is performed at least annually for 5years and then every 2years for 10years. After 10years of follow-up with negative results, it can be spaced out [52]. An 18 FDG±DOPA PET is recommended in case of doubt.


The eradication of AM does not influence the specific follow-up for primary cancer.


All AIs require a first-line work-up, at least clinical and endocrine, even if there is a suspicion of secondary involvement. An asymptomatic, non-functional unilateral AI with benign features detectable on imaging should not be treated surgically.

Any unilateral AI of undetermined origin and larger than 4cm should be treated surgically, usually by laparoscopy. Adrenalectomy is also the treatment of choice for unilateral AIs suspected of being malignant or secreting. For any AI, in principle, surgical treatment should be oncological.

AIs are frequent but rarely malignant. Therefore, the highly specific treatment of malignant neoplasms of the adrenal gland justifies their referencing at the COMETE network in France (Appendix 1). Management varies according to the diagnostic orientation (Table 6). As for any rare disease, management in an expert centre is recommended.

Version française

Cet article propose à l’urologue, confronté à un incidentalome surrénalien, un bilan diagnostique initial et la prise en charge recommandée qui en découle (surveillance ou chirurgie). Si le bilan de malignité est suspect, la prise en charge thérapeutique y est aussi détaillée. Cela à partir des recommandations établies par le CCAFU en 2020 [1] pour le bilan de malignité d’un incidentalome surrénalien et à partir de la littérature scientifique disponible sur PubMed en 2022.


Un incidentalome surrénalien (IS) est une masse surrénalienne, supracentimétrique, découverte fortuitement lors d’un examen radiologique réalisé pour une autre indication. Cette définition exclut leur découverte au cours d’un bilan d’extension néoplasique ou de l’exploration d’une hypertension artérielle.

L’incidence varie de 3 % à plus de 10 % chez l’adulte et augmente avec l’âge [2, 3].

Dans la grande majorité des cas, il s’agira d’un adénome bénin non sécrétant, à surveiller voire à ignorer, en l’absence de symptomatologie. Les tumeurs malignes surrénaliennes étant rares, leur suspicion justifie une prise en charge multidisciplinaire associant chirurgien, endocrinologue, oncologue, médecin nucléaire et radiologue, si possible dans un centre expert (en France réseau ENDOCAN-COMETE « Cancers de la Surrénale », labellisé par l’Institut national du cancer) et internationaux (ENSAT en Europe) (Tableau de recommandation 1).


La probabilité qu’un IS soit une tumeur maligne est faible (<5 %) [1]. Les principaux types histologiques avec leurs incidences relatives selon plusieurs sources bibliographiques sont présentés dans le Tableau 1. Les tumeurs malignes de la surrénale (TMS) sont soit primitives, touchant le cortex de la glande (carcinome corticosurrénalien [CCS] ou corticosurrénalome malin), ou sa médullaire (phéochromocytome malin [PCM]), soit secondaires (cancer bronchopulmonaire surtout et plus rarement, mélanome, sein, rein, ovaire, côlon, carcinome hépatocellulaire…). Les métastases surrénaliennes (MS) sont donc rarement découvertes dans un contexte d’IS (synchrones, elles sont découvertes lors du bilan d’extension ; métachrones, lors du suivi). Les lymphomes primitifs, exceptionnels et majoritairement bilatéraux, ne seront pas traités ici.


Le bilan étiologique d’un IS a pour objectif de poser une éventuelle indication chirurgicale.

Bilan clinique

Interrogatoire et examen clinique d’un IS

L’interrogatoire recherche :

les antécédents personnels néoplasiques ;
une pathologie familiale ou associée orientant vers un syndrome de prédisposition génétique aux tumeurs surrénaliennes ;
des signes cliniques évoquant une néoplasie sous-jacente ;
des signes d’hypersécrétion hormonale infraclinique (HTA, diabète, …) (Tableau 2) et d’éventuels signes de malignité (masse palpable, rapidité d’installation des symptômes tels que lombalgies, fièvre occulte, anorexie, amaigrissement). On cherchera une antériorité d’imagerie.

Examen clinique et interrogatoire selon le type de tumeur surrénalienne
Carcinome corticosurrénalien

Les CCS, parfois asymptomatiques, sont le plus souvent sécrétants (50 à 60 % des cas) avec hypersécrétion de :

cortisol à rechercher à travers un syndrome de Cushing ( 30 %) ;
androgènes avec des symptômes de virilisation (acné, hirsutisme ou autre signe de virilisation) chez les femmes ( 20 %). Un tiers des tumeurs virilisantes est malin ;
œstrogènes avec des signes de féminisation (gynécomastie) chez les hommes ( 10 %). Les tumeurs féminisantes sont presque toujours malignes [5] ;
sécrétion mixte ( 35 %).

Les CCS sont presque toujours sporadiques, cependant certaines maladies congénitales et/ou héréditaires peuvent y être exceptionnellement associées (NEM de type 1, syndrome de Lynch, syndrome de Li-Fraumeni, syndrome de Gardner), l’interrogatoire doit systématiquement les rechercher.

Phéochromocytome (PC) et PC malin (PCM)

Le PC est une tumeur du tissu chromaffine, développée au dépens de la médullosurrénale. Il n’existe pas de critère histologique différenciant formellement le PCM du PC. Seule la présence de métastase(s) au bilan initial ou de suivi affirme la malignité, ce qui impose une surveillance à vie de tous les PC.

Seuls 20 % des PC sont asymptomatiques [6]. Le tableau clinique des PC (dû à l’excès de catécholamines) peut comprendre : HTA avec ou sans hypokaliémie, hypotension orthostatique, altération de l’état général, constipation et pâleur par vasoconstriction périphérique (symptômes secondaires à l’hypersécrétion catécholaminergique). La triade symptomatique typique dite « triade de Ménard » (céphalées pulsatiles, palpitations cardiaques et tachycardie, sueurs profuses) est inconstante.

Les sites métastatiques des PCM, les plus courants, sont les os puis, les poumons, les ganglions lymphatiques et le foie [7].

La symptomatologie liée aux métastases des PCM (douleurs osseuses, fièvre, altération de l’état général, etc.) est exceptionnellement le mode d’entrée dans la maladie. La persistance de signes cliniques après la surrénalectomie pour PC est évocatrice de métastases résiduelles et donc de PCM [1].

Dix pour cent des PCM surviendraient dans le cadre de maladies génétiques comme un syndrome de néoplasie endocrinienne multiple [8], une maladie de von Hippel-Lindau, mutation de la sous-unité B de la succinate déshydrogénase (SDHB), une neurofibromatose de type 1, un syndrome de Sturge-Weber ou une sclérose tubéreuse [1]. Cela justifie qu’en cas de PCM, il faille systématiquement écarter un contexte héréditaire.

Une consultation oncogénétique est recommandée en cas de suspicion de maladie génétique ou en cas de PC bilatéraux, et chez les patients jeunes (moins de 45 ans) [9].

Métastase surrénalienne

Les MS sont le plus souvent asymptomatiques. Les métastases, ne causent habituellement pas d’insuffisance surrénalienne car il faudrait une destruction d’au moins 90 % du tissu glandulaire pour perdre la fonction endocrine.

Bilan paraclinique

Avant de réévaluer les critères d’imagerie, il faut réaliser un bilan biologique minimal.

Bilan biologique

Outre une glycémie à jeun, des dosages hormonaux sont recommandés. Le bilan biologique préconisé par l’ENS@T est décrit dans le Tableau 3. Le test à la dexaméthasone est indispensable pour révéler une tumeur sécrétante à cortisolémie normale (adénome corticosurrénalien infraclinique par exemple).

Bilan biologique de deuxième intention

Un bilan génétique n’est réalisé qu’en cas d’orientation vers un contexte héréditaire, notamment en cas de phéochromocytome.

Un bilan hormonal complémentaire pourra être envisagé en milieu endocrinologique.

Bilan radiologique

Les critères d’imagerie en faveur d’une tumeur bénigne sont résumés dans le Tableau 4.


Les caractéristiques du scanner réalisé (régions, temps avant et après injection) seront fonction du bilan biologique et donc de l’orientation diagnostique. Ces données devront être disponibles pour le radiologue. Les critères importants pour la caractérisation d’un IS sont listés ci-dessus.

Taille de la tumeur

La taille d’un IS peut être prédictive de sa malignité quelle que soit la modalité d’imagerie. Au-delà de 6cm, la proportion de tumeurs malignes est de 25 %, alors qu’elle est inférieure à 2 % pour les masses de moins de 4cm [10]. Pour les tumeurs corticosurrénaliennes, la spécificité du diagnostic de malignité est respectivement de 52, 80, 95 et 98 % pour des diamètres>4cm,>6cm,>8cm ou>10cm [1].

Pour les PC, la spécificité du diagnostic de malignité est respectivement de 20, 65 et 89 % pour des diamètres 4cm, 6cm et 8cm [11].

Autres caractéristiques tomodensitométriques

La densité spontanée , au-delà de la taille, est un des critères étiologiques les plus robustes. Elle permet de différencier les adénomes, riches en graisse, des lésions malignes, plus pauvres [10]. Ainsi, au-dessous du seuil de 10 UH, la bénignité est quasi certaine, avec une spécificité de l’ordre de 98 % [12]. Cependant avec cette approche, environ 30 % des adénomes pauvres en lipides ont une densité supérieure à 10 UH. Ainsi une injection avec acquisition dite précoce (malgré un temps portal à 60s), suivie d’une acquisition tardive (entre 10 et 15 minutes) permet de rattraper certains diagnostics d’adénome [13].

Le calcul du wash-out est ainsi calculé. Il traduit la vitesse de relargage du produit de contraste par la tumeur après rehaussement. Les tumeurs hypervasculaires présentent un wash-out absolu élevé (>60 %) potentiellement rapide évocateur d’un adénome. Cependant certaines tumeurs hypervasculaires comme le phéochromocytome ou certaines métastases (rein, mélanome) présentent ces mêmes caractéristiques.

Examens de deuxième intention
Imagerie par résonance magnétique (IRM)

L’IRM abdominale n’apporte pas d’élément diagnostique supplémentaire par rapport au scanner (sa sensibilité et sa spécificité sont moindres : 78 et 87 % respectivement pour la caractérisation tissulaire [10]). Une IRM complémentaire n’est pas nécessaire si le diagnostic est déjà établi par le scanner. Un résultat sans ambiguïté en faveur d’un adénome pour un IS découvert à l’IRM (chute du signal en T1 en phase et opposition de phase) ne nécessite pas la réalisation d’un scanner complémentaire.

L’IRM apprécierait mieux l’envahissement local et veineux d’une tumeur potentiellement maligne, grâce à la meilleure résolution en contraste. Elle est par contre un outil de surveillance adapté aux patients jeunes, pour limiter une irradiation itérative (Tableau 4).

Imageries nucléaires

Tomographie par émission de positons (TEP) au 18F-FDG . Devant une lésion surrénalienne hypermétabolique au 18F-FDG, il faut évoquer quatre diagnostics malins principaux : un PCM, un CCS, une MS ou un lymphome. Les lésions bénignes hypermétaboliques sont le PC, l’adénome sécrétant ou des pathologies inflammatoires (sarcoïdose, granulomatose). La TEP-18FDG est maintenant autorisée en France, devant la découverte d’un incidentalome surrénalien [14].

Un rapport SUV max tumeur/SUV max foie1,45 est fortement prédictif de malignité [15].

En cas de suspicion de CCS, la TEP-18FDG est l’examen scintigraphique de référence, tant à la phase diagnostique que pour le suivi [16, 17].

En pratique, la TEP-18FDG est envisagée pour tout IS potentiellement chirurgical.

Tomographie par émission de positons au 18F-DOPA (Fluoro-18-L-Dihydroxyphenylalanine) au récepteur de la somatostatine (68Ga-DOTATOC). En cas de suspicion de PC, le traceur de choix est le 18F-DOPA car le plus sensible [18]. Il est utile au diagnostic positif et à la mise en évidence des éventuelles localisations secondaires, avec une sensibilité proche de 100 %.

Il peut être couplé au 18-FDG [19].

Le DOTATOC est l’examen le plus sensible dans le bilan d’extension des paragangliomes [19] donc en cas de suspicion de PCM. Elle permet de vérifier l’éligibilité, des patients suspects d’avoir un PCM métastatique, à une radiothérapie métabolique vectorisée par 177Lu-DOTATATE.

Scintigraphie au Méta-iodo-benzylguanidine marquée à l’iode 123 (123-I-MIBG) . De moins en moins utilisée à l’étape diagnostique, elle utilise un traceur spécifique de la médullosurrénale. Elle garde une indication dans le PC quand la TEP 18F-FDOPA est indisponible.

Elle est également indispensable pour vérifier l’éligibilité des patients suspect d’un PCM métastatique à une radiothérapie métabolique [20] (Tableau de recommandation 2).

Place de la biopsie percutanée

La place de la biopsie percutanée est très réduite en cas d’IS. Elle se limite à la suspicion de MS, en cas d’antécédent néoplasique [21].

Elle est contre-indiquée en cas de PC, qu’il faudra écarter formellement (risque d’hypertension maligne sur décharge de catécholamines) [4]. Elle peut être exceptionnellement nécessaire pour confirmer un diagnostic d’une lésion surrénalienne d’emblée métastatique irrésécable (elle doit alors être associée à un marquage immunohistochimie anti-SF1), sauf en cas de suspicion de PCM.

En cas de suspicion de CCS, elle est contre-indiquée [16], du fait du risque de dissémination tumorale, liée à la rupture capsulaire [1] (Tableau de recommandation 3).

Prise en charge thérapeutique

Les recommandations thérapeutiques sont présentées sous forme d’algorithmes de prise en charge effectués à partir des recommandations de l’AFU 2020 mises à jour en 2022 depuis Pubmed. Le premier propose la prise en charge d’un IS en fonction des résultats du bilan initial (Figure 1). Des algorithmes spécifiques sont proposés en cas de suspicion de CCS (Figure 2) et de suspicion de PCM (Figure 3).

Figure 1
Figure 1. 

Algorithme de prise en charge d’un IS. TEP 18FDG : tomodensitométrie par émission de positons au fluorodésoxyglucose (18FDG) ; CCS : carcinome corticosurrénalien ; PCM : phéochromocytome malin, * cf. algorithmes correspondants.

Figure 2
Figure 2. 

Algorithme décisionnel des CCS. ttt : traitement ; Chir : chirurgie ; R0 : marge histologique négative ; R1 : marge histologique positive ; Rx : marge non évaluable ; ENSAT 1, 2, 3 Ki67 : l’index de prolifération cellulaire Ki-67 ; PEC : prise en charge ; TEP FDG : tomodensitométrie par émission de positrons au 18F-FDG.

Figure 3
Figure 3. 

Algorithme de PEC en cas de suspicion de PCM. PC : phéochromocytome ; MPC : phéochromocytome malin ; R0 : pas de reliquat tumoral ; R1 : reliquat microscopique ; Rx : marge chirurgicale non évaluable ; PEC : prise en charge ; ttt : traitement. Légende : ttt systémique=antiangiogéniques (sunitinib notamment) et/ou chimiothérapie (par CVD ou temozolomide). PEC palliative (ttt systémiques à visée symptomatique, traitement focaux thermiques, chimio-embolisation des métastases hépatiques, radiothérapie externe antalgique (métastases osseuses voire autre), consolidation osseuse (cimentopalstie, biphosphonates …). Imagerie nucléaire=PET TDM 68Ga-DOTATOC en complément du 18F-FDG et 18F-DOPA réalisé dans le bilan d’un IS et d’un PC) ou à défaut Scintigraphie au MIBG.

Incidentalome surrénalien de nature indéterminée (non sécrétant, non suspect)


Une masse surrénalienne unilatérale asymptomatique, non fonctionnelle avec des caractéristiques bénignes évidentes sur l’imagerie ne doit pas être opérée.

Pour tous les autres cas, une approche individuelle est recommandée [4].


La majorité des carcinomes corticosurrénaliens ayant une taille>6cm au diagnostic [16, 22], l’excision chirurgicale est recommandée pour tout incidentalome surrénalien de plus de 4cm [4].

Aspect radiologique

Toute masse surrénalienne radiologiquement suspecte de malignité (infiltration locale, suspicion de métastase), quelle que soit doit justifier d’une discussion en centre expert pour envisager une exérèse.

Activité hormonale

L’hypersécrétion surrénalienne manifeste ou paucisymptomatique est une indication chirurgicale, après confirmation endocrinologique.

Quand elle est cliniquement silencieuse, elle doit justifier d’une discussion pluridisciplinaire avant exérèse. Pour les adénomes cortisoliques infracliniques (ACIC) la chirurgie n’est pas systématiquement recommandée. Plusieurs études montrent que l’évolution vers un syndrome de Cushing patent concerne moins de 3 % des patients (Tableau de recommandation 3).

Technique chirurgicale
Principes généraux

La surrénalectomie d’un IS doit être, de principe, carcinologique sans effraction tumorale.

Voie d’abord

Une approche cœlioscopique est recommandée si la tumeur est unilatérale6cm et qu’il n’y a pas de signe d’invasion aux structures adjacentes.

L’exérèse cœlioscopique emporte en bloc la glande et la graisse péri-surrénalienne, avec utilisation d’un sac d’extraction.

Au moindre doute sur un envahissement local, un risque d’effraction tumorale ou de résection incomplète, la laparotomie est recommandée d’emblée ou par conversion précoce [4] (Tableau de recommandation 4).

Indication et modalités

Les patients porteurs d’un IS de nature indéterminée qui ne subissent pas une résection chirurgicale d’emblée doivent faire l’objet d’une surveillance [4].

L’intervalle recommandé pour la TDM ou l’IRM sans contraste est de 6 et 12 mois.

Toute progression, dans cet intervalle, en volume de plus de 20 % ou en grand axe de plus de 5mm conduit à une surrénalectomie. Une progression sous ce seuil indique une imagerie supplémentaire entre 6 à 12 mois [4].

La surveillance par imagerie des IS non sécrétants stables et restants<4cm peut être arrêtée au bout de 5 ans, contrairement à la surveillance clinique [23].

Non indication

Quand un IS non sécrétant est bénin à l’imagerie initiale (Tableau 4) et qu’il est<4cm :

aucune exploration complémentaire n’est justifiée [4] ;
aucune surveillance n’est recommandée, en l’absence d’évolution clinique [24] ou d’aggravation des comorbidités (hypertension, DNID).

Dans une méta-analyse impliquant 4121 patients avec des lésions surrénaliennes non fonctionnelles, la croissance tumorale moyenne était de 2mm sur une médiane de 52,8 mois de suivi ; seul 2,5 % des patients avaient une hypertrophie tumorale de 1cm ou plus, et le carcinome corticosurrénalien ne s’est développé chez aucun des patients [25].

CCS suspecté


La suspicion de CCS repose sur un faisceau d’arguments au bilan initial et l’indication chirurgicale sera posée pour toute forme localisée, donc a priori résécable, soit la moitié des cas. Il est conseillé de pratiquer la chirurgie en centre expert de référence COMETE. Le diagnostic de certitude sera posé a posteriori (anatomopathologie et suivi).

Technique chirurgicale
Principes chirurgicaux

L’absence de marge positive, d’effraction capsulaire et de tout autre évènement à risque de dissémination est capital dans ces stades, curables par la chirurgie seule [26]. Un sacrifice de voisinage n’est pas justifié tant que la résection rejoint ces impératifs [27, 28] et ne modifie pas la survie pour les stades localisés.

Un curage est recommandé à visée de stadification. Ses limites sont encore débattues.

Voie d’abord

L’incision sous-costale est la voie d’abord de prédilection [29].

Malgré l’absence d’essai randomisé, un consensus recommande la chirurgie par laparotomie en cas de CCS connu ou suspecté [16, 22]. L’incision sous-costale est la voie d’abord de prédilection [29].

NB : La série de Calcatera [30] a montré que la conversion en laparotomie diminuait la survie (60 % de survie à 1 an contre 80 % en cas de procédure totalement laparoscopique). Certaines études rétrospectives cœlioscopiques ont pu rapporter des survies spécifiques et sans récidive comparables à la chirurgie par laparotomie [31] tandis que d’autres suspectent qu’une approche laparoscopique pourrait impacter négativement la survie globale dès le stade 2 [29]. Selon Long et Miller, sur une étude rétrospective de 2012, la survie globale pourrait être impactée négativement, dès le stade 2, en cas de procédure laparoscopique [29].

Dans les stades 1 et 2 (T1-2 N0 M0 [Tableau 5]) (voir Chapitre Laparoscopique ), la voie d’abord laparoscopique est envisageable, sous certaines conditions. Elle ne peut être proposée qu’aux tumeurs à faible risque de malignité (taille<6cm, SUV au TEP-FDG basse) et avec des conditions favorables à une chirurgie R0 (absence de signe d’infiltration locale sur l’imagerie, chirurgien expérimenté). L’approche transpéritonéale en décubitus latéral doit être privilégiée. La surrénalectomie transpéritonéale robot-assistée aurait les mêmes indications, avantages et limites que la laparoscopie conventionnelle [32]. La rétropéritonéoscopie est quant à elle formellement contre-indiquée en cas de suspicion de CCS même de moins de 4cm [22].

Dans les stades 2 (T2N0M0 [Tableau 5] de plus de 6cm et les autres stades ENSAT) (voir Chapitre Laparoscopique ), l’ENSAT contre-indique la laparoscopie [22] du fait de récidives locales plus fréquentes et précoces [23]. Selon Long et Miller, sur une étude rétrospective de 2012, la survie globale pourrait être impactée négativement, dès le stade 2, en cas de procédure laparoscopique [29].



La surrénalectomie doit être validée au sein d’une RCP spécialisée.

Elle doit être effectuée par une équipe chirurgicale et anesthésique entraînées et à la prise en charge des syndromes sécrétoires surrénaliens pour permettre une mortalité périopératoire inférieure à 3 % [33].

En cas de suspicion de PCM, le traitement est généralement multimodal. La chirurgie ne sera retenue que si une exérèse chirurgicale complète de la surrénale voire des métastases est possible.

Technique chirurgicale
Principes généraux

La surrénalectomie, quel que soit la voie d’abord, est de principe carcinologique (surrénalectomie totale emportant son atmosphère cellulo-graisseuse si possible sans effraction tumorale…). Il est recommandé d’élargir la résection à la graisse péri-surrénalienne car le pronostic des PC est difficile à évaluer. Cependant le sacrifice de voisinage n’est pas recommandé en cas de PC non suspect.

Les formes malignes (10–20 %) ont une évolution relativement lente, rendant préférable une exérèse R1 sur une faible surface à un geste à risque de morbidité ou de séquelles fonctionnelles à long terme.

La ligature/section de la veine principale de drainage de la surrénale doit être aussi précoce que possible, afin de limiter le relargage catécholaminergique et donc les variations tensionnelles peropératoires [34].

Après retrait de la tumeur, une chute majeure de la PA peut être observée. Ce geste chirurgical nécessite donc une étroite collaboration avec un anesthésiste expérimenté prêt à faire face aux variations hémodynamiques périopératoires fréquentes et brutales.

En cas de PCM, l’objectif de la chirurgie est l’exérèse macroscopiquement complète de toutes les localisations tumorales en marge négative (surrénale et métastases). Le sacrifice des organes de voisinage est indiqué au moindre doute d’envahissement de voisinage. L’indication d’un curage ganglionnaire systématique est débattue et ne peut pas être recommandée en pratique courante même en cas de PCM [35].

Voies d’abord

Selon une étude multicentrique les facteurs de risque de conversion de cœlioscopie en laparotomie sont une taille tumorale>6cm et un nombre important d’épisodes d’hypertension peropératoires>200mmHg [36].

Le seuil de 6cm serait donc, d’avis d’expert, la limite raisonnable de la voie d’abord cœlioscopique [37].

Voie d’abord en cas de PC non suspect (pas d’argument de malignité)

Lorsqu’elle est possible/raisonnable, la cœlioscopie permet une moindre mobilisation tumorale ce qui limite les variations tensionnelles et accélère la récupération [38].

Deux voies d’abord laparoscopiques sont alors possibles : la voie transpéritonéale en décubitus latéral, qui est la plus fréquente, éventuellement robot-assistée [39], et la voie rétropéritonéale. La voie transpéritonéale est privilégiée car elle reprend les repères anatomiques habituels des chirurgiens digestifs et endocriniens, la conversion en laparotomie est plus facile et l’exposition par la mobilisation des organes adjacents est possible. La rétropéritonéoscopie est envisageable même si une étude rétrospective a montré que les épisodes d’hypotension artérielle (pression artérielle moyenne<60mmHg) étaient plus fréquents que par laparoscopie antérieure [34], même si les progrès dans les préparations médicales (inhibiteurs calciques, alpha bloquants) et les protocoles anesthésiques améliorent ces fluctuations tensionnelles peropératoires.

En cas de PC volumineux (classiquement>6cm), la laparotomie d’emblée est recommandée. La limite est en pratique comprise entre 5 et 7cm (selon les équipes l’expérience de l’opérateur et le morphotype du patient) [36].

Voie d’abord en cas de PCM suspecté

En cas de PCM (métastatique), la laparotomie est recommandée [36] afin de limiter au maximum le risque d’effraction tumorale et de pouvoir réaliser une exérèse complète (R0) orientée par l’imagerie préopératoire et les constatations peropératoires.

Métastases surrénaliennes

Les métastases surrénaliennes solitaires sont souvent confinées à la glande surrénale et la surrénalectomie laparoscopique est une technique sûre pour une exérèse en marges saines, tout en réduisant la morbidité. S’il existe des arguments peropératoires d’envahissement des tissus environnants, la procédure devrait être convertie en laparotomie [40].

Diagnostic postopératoire carcinologique

Diagnostic anatomopathologique : scores multiparamétriques

En cas de doute sur l’origine corticale ou non de la tumeur, la recherche immunohistochimique de l’expression du steroidogenic factor-1 (SF-1) doit être systématique car il s’agit du marqueur le plus sensible et spécifique de la corticosurrénale [41].

Dans les CCS avérés, l’examen anatomopathologique est capital. Il permet d’établir le stade pTNM, le statut de résection « R » et de calculer un score multiparamétrique sur lequel le diagnostic de malignité repose. Le plus utilisé est le score histopronostique de Weiss [42]. Il repose sur 9 critères cotés 0 ou 1. Le diagnostic de malignité est retenu quand une tumeur localisée présente un score de Weiss3 et/ou en cas d’envahissement local ou de métastases à distance [1, 22].

Il en existe d’autres notamment si le score de Weiss est inadapté (scores de Lin Weiss Bisceglia [43], Helsinki [44]).

En cas de diagnostic douteux de CCS, les lames doivent faire l’objet d’une relecture centralisée, dans le cadre du réseau COMETE. Une double lecture est recommandée au sein du réseau.

Classification TNM et ENSAT

En cas de suspicion préopératoire, le stade cTNM est évalué en préopératoire et est utile à la prise en charge thérapeutique. La 8e édition de la TNM (2016) fait foi (Tableau 5) [45]. Le pTNM est postopératoire. C’est un facteur pronostique majeur de rechute et de survie des CCS.

La classification ENSAT [22] présente un intérêt pronostique :

stade 1 : T1 N0 M0 ;
stade 2 : T2 N0 M0 ;
stade 3 : T1/2 N1 M0 ou T3/T4N0/1 M0 ;
stade 4 : T1-4 N0-1 M1.

Autres facteurs pronostiques histologiques

Le statut de résection (« R ») du primitif.

L’index de prolifération cellulaire Ki-67 évalué par immunohistochimie.

Après une résection R0, un index<10 % correspond à un risque faible de récidive (sans nécessité de traitement adjuvant). Un index Ki-67>20 % correspond à un risque élevé de récidive (même R0, un traitement adjuvant est recommandé). Un index Ki-67 entre 10 et 20 %, quel que soit le stade ou le statut R, présente un risque de récidive intermédiaire.

Un âge avancé [46] et la sécrétion de cortisol [47] semblent associés à un pronostic plus sévère.


Le diagnostic histologique de PC ne pose en général pas de problème mais les critères de malignité sont débattus [48]. Actuellement, la seule preuve formelle de malignité est l’envahissement des organes de voisinage ou les métastases à distance [8, 48, 49]. Tous les PC ont en théorie un potentiel malin [50].

En pratique, l’invasion vasculaire ou capsulaire, la présence de nécrose ou de mitoses sont des critères à haut risque de malignité sans pour autant être systématiquement associés à des métastases.

Dans les autres cas, bien que non validé, plusieurs scores existent pour évaluer le risque de malignité [51]. Le plus utilisé est le score de PASS (Pheochromocytoma of the Adrenal Gland Scaled Score) [15]. Ce score repose sur 12 paramètres histologiques et est noté sur 20 points. Un score inférieur à 4 est en faveur de la bénignité ; supérieur à 6, de la malignité. Plus récemment le score de GAPP (Grading system for Adrenal Pheochromocytoma and Paraganglioma) commun aux phéochromocytomes et aux paragangliomes définit un risque métastatique [49].

Métastase surrénalienne

Les cancers primitifs sont en premier lieu : cancer du poumon (35 % des MS), cancer du rein, cancer du sein, mélanome malin, cancer de l’estomac, cancer colorectal et lymphome. Une localisation surrénalienne isolée est rare, mais reste souvent confinée à la glande, d’où l’intérêt d’une chirurgie d’exérèse [1].

Les métastases surrénaliennes sont classées M+ dans la classification TNM du cancer primitif (Tableau de recommandation 5).

Suivi carcinologique
Carcinome corticosurrénalien

Après résection complète, un suivi à vie est recommandé, par évaluation clinique et radiologique (scanner TAP ou IRM abdominale couplée au TDM thoracique ou TEP au 18FDG).

Ses modalités sont adaptées au risque de rechute même si aucun rythme de surveillance n’est validé. Pendant les deux premières années, il est généralement réalisé tous les 3 mois. Puis ce suivi s’espace à un rythme adapté au risque. Après 10 ans de suivi négatif, les patients sont au moins surveillés tous les 5 ans.

Après un CCS sécrétant, un bilan hormonal régulier doit être réalisé [22].

Phéochromocytome malin

Le suivi des PCM est poursuivi à vie, la récidive pouvant survenir très tardivement. Il repose le plus souvent sur les seuls dosages plasmatiques ou urinaires de métanéphrines mais certains y associent une imagerie [52].

Un rythme au maximum semestriel la première année est conseillé. Ensuite, il est réalisé au moins annuellement pendant 5 ans puis tous les 2 ans jusqu’à 10 ans. Après 10 ans de suivi négatif, il est possible de l’espacer [52]. Une TEP-18 FDG±DOPA est recommandé au moindre doute.

Métastases surrénaliennes

L’éradication d’une MS n’influence pas le suivi spécifique du cancer primitif.


Tout IS nécessite un bilan de première intention, au moins clinique et endocrinien, même en cas de suspicion d’atteinte secondaire. Un IS unilatéral asymptomatique, non fonctionnel avec des caractéristiques bénignes évidentes sur l’imagerie ne doit pas être opéré.

Tout IS unilatéral d’origine indéterminée et de plus de 4cm doit être opéré, généralement par cœlioscopie. La surrénalectomie est aussi le traitement de choix des IS unilatéraux suspects de malignité ou sécrétant. Pour tout IS opéré, la chirurgie doit être, de principe, carcinologique (sans curage sauf suspicion de CCS).

Les IS sont fréquents mais rarement malins. La prise en charge des TMS, hautement spécifique, justifie donc en France, leur référencement au réseau COMETE (Appendix 1). La prise en charge diffère selon l’orientation diagnostique (Tableau 6). Comme pour toute pathologie rare, la prise en charge dans un centre en ayant l’expertise est recommandée.

Disclosure of interest

The authors declare that they have no competing interest.


Thanks to Dr Fares BENMILOUD (Hôpital européen, 6, rue Désirée-Clary, 13003 Marseille) for his proofreading.

Appendix 1. Supplementary data

(14 Ko)
(41 Ko)

Recommendation table 1 - .

Légende :
AI: Adrenal incidentaloma; ENSAT: European Network for the Study of Adrenal Tumors.

Table 1 - AI aetiologies and related epidemiology (reported by various sources [1, 4]).

Table 2 - Diagnostic hypothesis based on clinical signs and symptoms.

Légende :
HTN: hypertension. Key: Menard triad: pulsatile headaches, heart palpitations and tachycardia and profuse sweating; Cushing's syndrome (weight gain, facial plethora, Cushingoid facies, obesity, HTN, purple striae atrophicae, easy bruising.).

Table 3 - Hormone assessment recommended by ENSAT (European Network for Study of Adrenal Tumours) [4]. *First-line routine assessment.

Table 4 - Imaging criteria for benign tumours.

Légende :
TDM: tomodensitometry; MRI: magnetic resonance imaging; PET: positron emission tomography.

Recommendation table 2 - .

Légende :
Abbreviations: ACC: Adrenocortical carcinoma; MPC: Malignant pheochromocytoma.

Recommendation table 3 - .

Légende :
AI: Adrenal incidentaloma; CT: Computer Tomography; HU: Hounsfield unit; MRI: Magnetic resonance imaging; AT: Adrenal tumor; AM: Adrenal metastasis.

Recommendation table 4 - .

Table 5 - Classification TNM 2016 for ACC [45].

Recommendation table 5 - .

Légende :
ACC: Adrenocortical carcinoma; ENSAT: European Network for the Study of Adrenal Tumors; PC: Pheochromocytoma; MPC: Malignant pheochromocytoma.

Table 6 - Summary of diagnostic and therapeutic guidelines for Malignant adrenal tumor.

Légende :
PFS: performance status; CT: computer tomography; MRI: magnetic resonance imaging; Tx: treatment; PET: positron emission tomography; 18FDG: fluorodesoxyglucose (18F); FDOPA: Fluoro-18-L-Dihydroxyphenylalanine; R0: negative histological margin; R1: positive histological margin; Rx: non-evaluable margin; MIBG: 123Méta-Iodo-Benzyl-Guanidine; 68Ga-DOTATOC: marqueur spécifique du récepteur de la somatostatine; LDN: lymphadenectomy.

Tableau de recommandation 1 - .

Légende :
IS : incidentalom surrénalien ; ENSAT : European Network for the Study of Adrenal Tumors.

Tableau 1 - Étiologies des IS et épidémiologie relative (rapportées depuis des sources variées [1, 4]).

Tableau 2 - Hypothèse diagnostique en fonction des symptômes et signes cliniques.

Légende :
HTA : hypertension artérielle ; AEG : altération de l’état général. Légendes : Triade de Menard : céphalées pulsatiles, palpitations cardiaques et tachycardie, sueurs profuses ; Syndrome de cushing (amyotrophie, prise de poids, faciès lunaire, obésité, HTA, vergetures pourpres, ecchymoses faciles, fragilité de la peau…).

Tableau 3 - Bilan hormonal recommandé par ENSAT (European Network for Study of Adrenal Tumors) [4]. *Bilan systématique de première intention.

Tableau 4 - Critères d’imagerie en faveur d’une tumeur bénigne.

Légende :
TDM : tomodensitométrie ; IRM : imagerie par résonance magnétique ; TEP : tomodensitométrie par émission de positrons.

Tableau de recommandation 2 - .

Légende :
TEP : Tomographie par emission de positrons ; PCM : Phéochromocytome malin ; Mutation SDH : Mutation du gène codant pour la protéine succinate deshydrogénase responsable des phéochromocytome héréditaires) ; 131I : radionucléide Iode 131.

Tableau de recommandation 3 - .

Tableau de recommandation 4 - .

Tableau 5 - Classification TNM 2016 du CCS [45].

Tableau de recommandation 5 - .

Légende :
CCS : Carcinome cortico-surrénalien ; ENSAT : European Network for the Study of Adrenal Tumors ; PC : Phéochromcytome ; PCM : Phélochromocytome malin.

Tableau 6 - Récapitulatif des recommandations diagnostiques et thérapeutiques des TMS.

Légende :
PEC : prise en charge ; PFS : performance status  ; TDM : tomodensitométrie ; IRM : imagerie par résonance magnétique ; TEP : tomodensitométrie par émission de positons ; 18FDG : fluorodésoxyglucose (18F) ; FDOPA : Fluoro-18-L-Dihydroxyphenylalanine ; R0 : pas de tumeur résiduelle ; R1 : reliquat tumoral microscopique ; Rx : reliquat tumoral non évaluable ; MIBG : 123 Méta-Iodo-Benzyl-Guanidin ; 68Ga-DOTATOC : marqueur spécifique du récepteur de la somatostatine.


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